Vandalism and Art: the profession of conservator-restorer in relation to politics

By Gabriela Lúcio and Mariana Onofri

On the 8th of January, 2023, vandals invaded the Planalto Palace, the Federal Supreme Court and the National Congress in Brasília (capital of Brazil) in an anti-democratic manifestation to demonstrate dissatisfaction with the election results and with the elected president, Luiz Inácio Lula da Silva. On that day, there were two threats: to Brazilian cultural heritage and to our democracy.

According to the preliminary report by the National Historical and Artistic Heritage Institute (IPHAN), the affected area included the buildings of the National Congress, the Planalto Palace and the Federal Supreme Court, in addition to the Praça dos Três Poderes and its integrated assets. All of these sites have been registered at the National level by the Institute in question. The collections of movable property displayed in these spaces, such as paintings, sculptures and murals, are supervised, managed and protected by different federal and district public administration authorities.

The report also lists other damages suffered and among these were the glass facades of the Planalto Palace; the painting Bandeira do Brasil by artist Jorge Eduardo was exposed to water and fire with irreversible consequences; As Mulatas by Emiliano Di Cavalcanti was perforated in several places; a wooden sculpture by the Polish artist Frans Krajcberg had its structure broken in four places, one of which had complete separation from the support; and the Clock by Balthazar Martinot, an object that was gifted to King Dom João VI and survived the entirety of the Brazilian military dictatorship, was fragmented along its entire length, showing cracks, deformations and losses.

Figure 3: Clock by Balthazar Martinot, before and after the act of vandalism.

It is worth noting that shortly after the destruction and vandalism of all these heritage items the Conservation and Restoration teams, as well as the cleaning teams of the National Congress, Planalto Palace and the Federal Supreme Court, were called in and, in record time, the vandalized halls were ready for use and many movable and integrated assets were likewise relocated to their place of origin. In short, the prompt action of the heritage workers was essential for a symbolic and practical resumption of power by democratic means. However, even with this great act in mind, unfortunately the profession of conservator-restorer of cultural heritage is not regulated in Brazil. The lack of recognition of this profession is not only harmful to heritage as a whole, but is also a political act.

Since 2010, the Support Program for Restructuring and Expansion Plans of Federal Universities (REUNI), which was implemented during the government of Luís Inácio Lula da Silva who is the current president-elect of Brazil, majors in Conservation and Restoration were introduced into the programme of studies at four federal renowned institutions spread across the country. These degrees, with their extensive curriculums, are taught within the proper ethical parameters of the profession. They train many young practitioners to work in the field of Conservation and Restoration.

The struggle to regulate the profession of conservator-restorer of cultural heritage is not new and has gone through a series of setbacks, including a barrier caused by market reservations, but the lack of this regulation has allowed a series of mistakes to be committed. Representative patrimonies of our nation were damaged, even lost, and the process of practical and symbolic resumption was specifically undertaken by professionals who still have not got a National accreditation process by regulating their profession by law.

It is worth mentioning that, during the government of Jair Messias Bolsonaro, factions in cultural heritage and their workers – including conservator-restorers – underwent a true dismantling and, according to data from the Final Report of the Government Transition Cabinet, Jair Messias Bolsonaro’s administration reduced the portfolio’s budget by 85% and the number of Culture employees by 66%.

Figure 4: Screenshot of Brazil’s Vice President’s tweet about the Final Report of the Government Transition Cabinet and Bolsonaro’s administration. Sourced from:

This data evidently shows that what motivates the vandals’ attack on national heritage is culture and, consequently, heritage. It represents everything they hate, especially education, history, knowledge and memory. It is understood, therefore, that conserving, restoring and preserving are actions contrary to the Bolsonarist government – or any other right-wing governments that, by chance, prefers to deny the past and believe only in what suits them.

Remembering, in many cases, can be painful; even so, it is absolutely necessary to reflect on this series of mistakes from the past. We shouldn’t forget that one does not simply practice, for example, historical revisionism so as to revert history and tell something “more convenient” to a portion of people. The truth is far more complex than that. A Brazilian example of this is the question of military dictatorship, since many of Bolsonaro’s followers and people with a political view on the right tend to claim that the dictatorship does not exist, and that it is an invention to rebuke the “good deeds” of the military in the face of a supposed communist threat. There is indeed some material evidence, such as photographs and prison environments called the Information Operations Detachment – Internal Defense Operations Center (DOI-CODI), which prove that terrible actions took place during the military dictatorship. But a large part of this material consists of survivor testimonies. Imagine if this material was not adequately preserved: what would be left to recall/divulge about this dark chapter of national history and, above all, what will prevent it from happening again?

In essence, the profession of Conservator-Restorer of Cultural Heritage is a political act since it guarantees the preservation of history and memory in an adequate and ethical manner. And its non-regulation is also a political act, since the lack of a professional with the correct praxis allows precisely what the vandals of the anti-democratic acts of January 8, 2023, seek: the end of memory.


Walsh, A; Gallas, D (2023), Brazil protests: Artwork suffers damage beyond repair, sourced from

Iphan entrega relatório sobre danos causados ao Patrimônio Cultural na sede dos Três Poderes, em Brasília (DF), sourced from:

Oliveira, M (2021), DOI-CODI, as memórias do QG da tortura da ditadura precisam seguir vivas, sourced from <

About the authors: Gabriela Lúcio is a Brazilian conservator. PhD student in Museology at the University of the State of Rio de Janeiro (UNIRIO). Master’s degree in Science Information at University of Brasília (UnB). Bachelor in Conservation-Restoration of Cultural Heritage  at the Federal University of Rio de Janeiro (UFRJ). Participant at the Program Adapt: Conservation and Leadership in a Time of Change (IIC/ Getty Foundation).

Mariana Onofri is a Brazilian conservator. Master’s student in Arts related to Conservation research at the Federal University of Minas Gerais (UFMG). Bachelor in Conservation-Restoration of Cultural Heritage at the same university. She is content producer at @marianaonofri.restauro and student member of International Institute for Conservation of Historic and Artistic Works (IIC).

Disclaimer: this article is intended for educational purposes, and does not purport to provide legal advice. The views and opinions expressed are those of the author.

Vandalismo e Arte: A profissão de Conservador-Restaurador enquanto ato político

Por Gabriela Lúcio e Mariana Onofri

No dia 8 de janeiro de 2023, vândalos invadiram o Palácio do Planalto, o Supremo Tribunal Federal e o Congresso Nacional de Brasília, capital do Brasil, em uma manifestação antidemocrática para demonstrar insatisfação com o resultado das eleições e com o presidente eleito, Luiz Inácio Lula da Silva. Neste dia, houve duas ameaças: ao patrimônio cultural brasileiro e à nossa democracia.

De acordo com o relatório preliminar do Instituto do Patrimônio Histórico e Artístico Nacional (IPHAN), a área atingida contempla os edifícios do Congresso Nacional, do Palácio do Planalto, do Supremo Tribunal Federal, além da Praça dos Três Poderes e seus bens integrados, todos estes tombados a nível nacional pelo órgão em questão. Os acervos de bens móveis expostos nesses espaços, como quadros, esculturas e murais, são supervisionados, administrados e protegidos por diferentes órgãos da administração pública federal e distrital.

O relatório também lista outros danos sofridos, dentre eles os vidros das fachadas do Palácio do Planalto também foram quebrados; mobiliários foram severamente danificados; a pintura “Bandeira do Brasil”, do artista Jorge Eduardo, foi danificada por exposição à água e fogo, com danos que podem ser irreversíveis; “As mulatas”, de Emiliano Di Cavalcanti, foi perfurada em vários pontos; Escultura em madeira, de Frans Krajcberg, teve sua estrutura rompida em quatro pontos, sendo que em um deles houve completa separação do suporte e o Relógio de Balthazar Martinot, fragmentado em toda sua extensão, apresentando fissuras, deformações e perdas.

Vale ressaltar que, logo após a destruição e vandalização de todos estes bens patrimoniados e tombados, as equipes de Conservação e Restauração, bem como as equipes de limpeza destes órgãos foram acionadas e, em tempo recorde, os salões vandalizados já estavam prontos para uso e muitos bens móveis e integrados foram igualmente recolocados em seu local de origem. Em suma, a pronta ação dos trabalhadores do patrimônio foi essencial para uma simbólica e prática retomada do poder e dos meios democráticos. Porém, mesmo com esse grande ato, infelizmente, a profissão de conservador-restaurador de bens culturais móveis e integrados não é regulamentada no Brasil, e a falta de reconhecimento deste profissional é não apenas danosa para o patrimônio como um todo, mas também é um ato político.

Desde 2010, através do Programa de Apoio a Planos de Reestruturação e Expansão das Universidades Federais (REUNI) implementado durante o governo de Luís Inácio Lula da Silva, que é o atual presidente eleito do Brasil, o país conta com graduações em Conservação e Restauração presentes nas instituições federais. Através destas graduações, muitos profissionais foram formados no campo da Conservação e Restauração dentro dos parâmetros éticos adequados e com uma extensa grade curricular.

A luta para regulamentar a profissão de conservador-restaurador de bens culturais móveis e integrados já é antiga e passou por uma série de percalços, incluindo embarreiramento ocasionado por reserva de mercado, mas, a falta desta regulamentação permitiu que uma série de erros fossem cometidos e que patrimônios representativos de uma nação fossem descaracterizados e até perdidos, e agora, justamente o que permitiu um processo de retomada prática e simbólica foi justamente a ação de profissionais que ainda não receberam o devido reconhecimento, especialmente pela via legal.

É válido ressaltar que, durante o governo de Jair Messias Bolsonaro, a cultura e seus trabalhadores – incluindo aqui os conservadores-restauradores – passaram por um verdadeiro desmonte, e, segundo os dados do Relatório Final do Gabinete de Transição Governamental, a gestão de Jair Messias Bolsonaro reduziu em 85% o orçamento da pasta e em 66% o número de servidores da Cultura.

Através destes dados, é bastante evidente o que motivou o ataque dos vândalos justamente aos patrimônios nacionais: a cultura, e consequentemente o patrimônio, representam tudo aquilo que eles detestam, em especial a educação, a história, o saber e a memória. Entende-se, portanto, que conservar, restaurar e preservar eram ações contrárias ao governo bolsonarista e a todo e qualquer governo à direita que, por ventura, prefira renegar o passado e acreditar apenas no que lhe convém.

Rememorar, em muitos casos, pode ser uma ação dolorosa, mas ainda sim, é algo absolutamente necessário para que uma série de erros do passado não se esqueça e para que não se pratique, por exemplo, um revisionismo histórico que busque reverter a história para contar algo conveniente a uma parcela de pessoas, mas que não condiz com a verdade. Um exemplo brasileiro é a questão da ditadura militar, posto que muitos bolsonaristas e pessoas com visão política à direita costumam afirmar que a ditadura não existiu, que é uma invenção para repreender a “boa ação” dos militares diante de uma suposta ameaça comunista. Existem sim algumas provas materiais, como fotografias e os ambientes prisionais – chamados de Destacamento de Operações de Informação – Centro de Operações de Defesa Interna (DOI-CODI) – que comprovam as terríveis ações ocorridas durante a ditadura militar, mas grande parte do material consiste em depoimentos de sobreviventes. Imagine se este material não for adequadamente preservado, o que sobrará para contar esse tenebroso capítulo da história nacional e principalmente, o que impedirá que ele aconteça novamente?

A profissão de Conservador-Restaurador de Bens Culturais Móveis e Integrados é um ato político em sua essência, posto que ela garante a preservação da história e da memória de maneira adequada e ética, e sua não regulamentação é igualmente um ato político, posto que a falta de um profissional com a práxis correta permite justamente aquilo que os vândalos dos atos antidemocráticos do dia 08 de janeiro de 2023 buscam: o fim da memória.


Walsh, A; Gallas, D (2023), Brazil protests: Artwork suffers damage beyond repair, disponível em: <;

Iphan entrega relatório sobre danos causados ao Patrimônio Cultural na sede dos Três Poderes, em Brasília (DF), disponível em: <;

Oliveira, M (2021), DOI-CODI, as memórias do QG da tortura da ditadura precisam seguir vivas, disponível em: <

About the authors: Gabriela Lúcio é uma Conservadora-Restauradora brasileira. É doutoranda em Museologia na Universidade do Estado do Rio de Janeiro (UNIRIO). É Mestra em Ciência da Informação pela Universidade de Brasília (UnB), e Bacharela em Conservação-Restauração de Bens Culturais pela Universidade Federal do Rio de Janeiro (UFRJ). Participante do Programa Adapt: Conservation and Leadership in a Time of Change (IIC/ Getty Foundation).

Mariana Onofri é uma Conservadora-Restauradora brasileira. É mestranda em Artes relacionado à Conservação-Restauração na Universidade Federal de Minas Gerais, e Bacharela em Conservação-Restauração de Bens Culturais pela mesma instituição. É produtora de conteúdo em @marianaonofri.restauro e membro estudante do International Institute for Conservation of Historic and Artistic Works (IIC).